“Niet OVK maar de vurige supporters: dát is Racing Mechelen“

Lars Knipping

Na twee seizoenen op de reservebank treedt Lars Knipping (23) uit de schaduw. Als enige overblijver van vorig seizoen is hij plots de Racinger met de langste staat van dienst. Met één trainingsweek in de benen blikt hij nog één keer terug op vorig seizoen maar kijkt hij vooral reikhalzend uit naar de nieuwe start. ‘We hebben één voordeel: slechter dan vorig jaar is onmogelijk.’

Een keeper van 23 staat aan het begin van zijn carrière. In de huidige kern is Lars een ouderdomsdeken tussen enthousiaste tieners en prille twintigers. ‘Eerlijk? Vooraf was ik ongerust over de jonge samenstelling. Voor veel jongens is een eerste ploeg een nieuw gegeven. Na de eerste week ben ik positief verrast door de kwaliteit van de groep. Het is een gezonde mix van ervaring en talent.’

‘De jonge kerels hebben een behoorlijke techniek en fysisch zijn de meeste er klaar voor. Verder lopen er ook enkele geroutineerde spelers rond: Dessaert, Vilano en Billiet, maar ook Rheda Djellal en Frank Ndongola hebben ondanks hun leeftijd een mooi CV. Ook tussen de eigen Mechelse jeugd zit talent. Wie weet loopt daar wel een verrassing tussen. Alleen mogen we geen torenhoog verwachtingspatroon creeëren.’

Racing verdwijnt nooit

In het annus horribilis behoorde Lars tot de kleine groep die lang aan boord bleef. Pas na de pandoering tegen Lommel-United gaf hij er de brui aan. ‘Ik begreep de staking van de spelers, maar ik wou de club helpen. Alleen voelde ik geen beterschap, wel integendeel. Na de zware nederlaag tegen Lommel was de veer gebroken.’

‘Ik had nooit het gevoel dat het hier op zijn einde liep. Op korte termijn was ik niet optimistisch, maar Racing verdwijnt nooit. Dat wist ik zeker. Ik verwachtte een sportieve terugval naar vierde klasse en lager. Gelukkig is het zo ver niet gekomen.’

‘Ik hield contact met Erwin Dekempeneer en Marc Ghys. In mei onderhandelden we over een verlengd verblijf, op voorwaarde dat alles in orde kwam.’

lars knipping

En zo zit hij vandaag weer in de kleedkamer terwijl het gelaat van groen-wit een make-over onderging. ‘Ik voel vandaag een positieve vibe. Deze groep start met een wit blad, zonder de last van het verleden. We zijn klaar om een nieuw verhaal te schrijven. Bijna alle jongens wonen in een straal van 30 km. De spelersgroep is een multiculturele mix waar Frans en Nederlands door elkaar wordt gesproken. Van een taalbarrière is geen sprake.’

“Deze groep start met een wit blad, zonder de last van vorig seizoen. We zijn klaar om een nieuw verhaal te schrijven”

Door de vele leeftijdsgenoten klikte het snel. Ook de ervaren spelers stappen niet meteen in hun auto. Zo trokken we tijdens de stage naar Mechelen Zingt op de grote markt.

'dankzij de vier vrijwilligers kwamen we niets te kort'

‘Dankzij de vier vrijwilligers kwamen we niets te kort’

Het driedaagse oefenkamp was goed georganiseerd. Met beperkte middelen, maar de club springt er efficiënter mee om. We kregen zelfs begeleiding die de voorbije twee jaar ontbrak. De technische staf levert prima werk en dankzij de vier vrijwilligers kwamen we niets te kort. De spelers zijn hen heel dankbaar.’

Het tijdperk na De Vroe

De afgelopen twee jaar was Griffin Devroe het betrouwbare sluitstuk van groen-wit. In zijn voetsporen treden is niet makkelijk. ‘Griffin was de kapitein en teert op ervaring in eerste, tweede en derde klasse. Toen ik hier tekende, koos ik voor een stek als tweede keeper. Achteraf mag je dan niet mopperen.’

‘De keuze tussen een gezond Racing en een andere club uit de reeks is snel gemaakt’

‘Toch wogen de lange autoritten door. Ik had geen uitzicht op speelkansen en daarbovenop kwamen de extra-sportieve problemen. Al was niet alles negatief, denk maar aan de schitterende bekercampagne. Toch verkies ik de laatste zes matchen boven de stunt tegen Racing Genk omdat ik toen onder de lat stond.’

‘Het deed deugd om een reeks wedstrijden af te werken. Dat was al vijf jaar geleden. Dan slaat de twijfel toch een beetje toe. Je denkt na: kan ik het nog?’

lars knipping

‘Ik besefte het belang van die matchen. Als reservekeeper is het noodzakelijk om de weinige kansen te grijpen. Presteer je minder, ben je afgeschreven. Eigenlijk mag je keepers niet beoordelen op twee à drie wedstrijden. Toch gebeurt het. Dat is frustrerend.’

‘Met uitzondering van de wedstrijd tegen Patro kan ik tevreden terugblikken op mijn prestaties. Gelukkig maar, anders voetbal ik nu misschien in vierde klasse of lager. Waarschijnlijk heeft Racing me op basis daarvan een contract aangeboden.’

‘Die periode onder de lat heeft mij gerustgesteld. Ik loop boordevol vertrouwen. Ik kijk er naar uit om de lijn door te trekken en me dit seizoen op te werpen als titularis.’

Voor een stek onder de lat moet hij de concurrentie aangaan met de piepjonge Gianni De Ruysscher (17). ‘Een plek als tweede keeper op zo’n jonge leeftijd zegt iets over zijn kwaliteiten. Ik heb al met mindere keepers samengewerkt. Daarom beschouw ik Gianni niet als tweede keeper, maar als een concurrent. Normaal krijg ik de voorkeur, maar ik moet scherp blijven. Dat ze geen derde keeper aantrekken, is een teken van vertrouwen in Gianni en mij. Dat doet deugd.’

Steun van supporters

De animo onder de supporters is voorlopig niet groot. Begrijpt hij hun teleurstelling? ‘De verkoop van het stadion ligt gevoelig. Ik ken de interne keuken niet, maar mij leek dit de enige reddingsboei. Zelfs met een nieuwe start in vierde provinciale was de behoud van het patrimonium onmogelijk. Het is ook niet de eerste traditieclub die haar roots verlaat. Als Racing aan de top in eerste had gespeeld, kon het ook niet op OVK blijven. Daarvoor voldoet het stadion niet meer aan de moderne normen.’

Lars Knipping

Zuigt de verkoop de ziel niet uit de club? Lars is overtuigd van niet. ‘Niet OVK, maar de vurige supporters: dát is Racing Mechelen. ‘Iedere tegenstander zal zich dubbel plooien, want Racing blijft een naam. Dat is meer dan een cliché. Er zijn spelers die vele kilometers afleggen om een groen-wit shirt aan te trekken. Ik woon bijvoorbeeld op 70 kilometer van Mechelen. Uiteraard had ik nooit getekend als ik de financiële problemen op voorhand had geweten. Maar de keuze tussen een gezond Racing en een andere club uit de reeks is snel gemaakt.’

‘Het deed deugd om een reeks wedstrijden af te werken. Dat was al vijf jaar geleden. Dan slaat de twijfel toch een beetje toe. Je denkt na: kan ik het nog?’

‘Ik herinner mij nog het seizoen in vierde klasse. Toen zat er meer volk in de tribune dan de voorbije jaren in derde en tweede klasse. Waarschijnlijk zijn sommige fans afgehaakt door de perikelen.’

‘Ik hoop dat zij terugkeren. Deze jonge groep heeft hun steun nodig. Met het legioen achter de ploeg halen we minstens twee overwinningen meer. Samen kunnen we van Racing weer iets positief maken.’

Voldoende kwaliteit

Hoe schat Lars de sportieve mogelijkheden in? ‘We zullen ons vlot nestelen in de middenmoot. Als alles meevalt, kan het zelfs iets meer zijn. Al is het lastig om te pronostikeren met zo’n jonge groep. Over één ding bestaat geen twijfel: we hebben te veel kwaliteit om in de onderste regionen te vertoeven.’

Ontspanning tijdens de stage op de Nekker

Ontspanning tijdens de stage op de Nekker

Ik hoop dat we eens een rustig seizoen draaien. Dat gun ik de supporters van harte. Tegelijk moet de relatie tussen spelers, supporters en bestuur helen. Daar wordt volop aan gewerkt. Jan Lhoëst kwam tijdens de stage langs en sloeg een babbeltje. Ook bij Erwin De Kempeneer kunnen we steeds terecht. ‘

‘Het is zaak om dit positieve elan door te trekken zodat Racing eindelijk uitgroeit tot een stabiele club. We hebben één voordeel: slechter dan vorig jaar is onmogelijk.’

foto’s: Glen Deckers

Advertenties

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s